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MELFI : conserver les échantillons biologiques en orbite

Air Liquide a déjà contribué à l’activité des astronautes mis en orbite dans l’espace, à bord de la Station Spatiale Internationale, en fournissant pour la NASA la turbomachine refroidissant à -80°C  le laboratoire réfrigéré de stockage d’échantillons biologiques, MELFI. Sur la base de son expérience, Air Liquide a proposé la technologie turbo-Brayton. Les experts d’Air Liquide ont pris soin d’éviter l’usure mécanique : le compresseur rotatif et les turbines centrifuges tournent autour d’un arbre en carbure de tungstène en sustentation sur un film d’azote. Une excellente précaution quand l’on sait aujourd’hui que MELFI, prévue initialement pour 2 ans, fonctionne toujours parfaitement après une décennie et qu’elle doit encore durer au moins jusqu’à 2020 : des centaines de milliers d’heures !

Ce succès était la toute première expérience de machine turbo-Brayton pour l’espace. Aujourd’hui, Air Liquide construit une turbomachine capable de fournir 400 fois plus de puissance froide. Un nouveau challenge !